Lagos en Titan

Titán es una de las lunas de Saturno, que, al contrario de muchas de las lunas del sistema solar, tiene una atmósfera muy densa, rica en materia orgánica. Hace poco, la sonda Cassini-Huygens se separó, lanzando a Huygens hacia Titán, donde logró aterrizar y sacar una serie de imágenes, todas prácticamente iguales, ya que se trataba de una sonda muy básica que apuntaba hacia un solo lado. Esto es lo que vio:

El desenso

Touchdown

La imagen es borrosa debido a la densa atmósfera de la luna. Si quieren ver un video del descenso, pueden hacerlo aca.

Un poco de historia: Huygens era un astrónomo holandés del siglo XVII, y fue quien postuló, por primera vez, que Saturno tenia anillos chatos y elípticos, que no tocaban al planeta. También inventó el reloj de péndulo y postuló que la luz era una onda y no una partícula, lo cual se confirmó muchos años después. En definitiva, era un “groso”. Cassini, fue el primero en observar las lunas de Saturno, y en descubrir una separación en los anillos, la cual pasó a llamarse “División de Cassini”. El Voyaguer comprobaría luego que la división tiene material, solo que no refleja tanta luz, y por lo tanto, parece como si los anillos estuviesen divididos. Hoy en día, la sonda Cassini sigue navegando por el espacio, sacando increíbles imágenes, lo cual me lleva al eje del artículo.

Hace mucho tiempo que se sabe la composición atmosférica de Titán, gracias al uso de espectrómetros. Los espectrómetros son detectores de luz muy precisos, que son capaces de distinguir bandas de oscuridad en los colores que conforman la luz de un objeto. Cuando la luz atraviesa un prisma (o una gota de lluvia), la misma se descompone en los colores rojo, naranja, amarillo, verde, azul, índigo y violeta. Los colores no están separados, se funden entre sí, como se puede apreciar en un arco iris. Sin embargo, si observamos minuciosamente la luz proveniente del sol, podemos ver que hay zonas donde hay saltos, donde “falta” una banda de color. Se ha demostrado que la ubicación y cantidad de estas bandas de oscuridad, dependen exclusivamente del material que emite la luz. De esta manera, se pudo descubrir el Helio al observar la luz del sol, antes de descubrirlo acá en la Tierra. Se llama así por el nombre griego para el sol: Helios.

En fin, debido a otras características, como la temperatura, masa y tamaño de Titán, se hicieron hipótesis sobre la existencia de lagos de metano y de otros compuestos orgánicos en su superficie. ¡Algo muy parecido a la “sopa primordial, que se cree fue el origen de la vida en la tierra! Hacia años que se venia obteniendo evidencia de la existencia de lagos en fotografías como estas, que muestran regiones oscuras, con formas características de un lago:

Imagen del polo sur de Titán

Imagen de radar

Y esta es la ultima imagen, la del reflejo:

Por lo tanto, esta nueva evidencia confirma lo sabido anteriormente. Lo importante es que lo hace mediante una línea de evidencia distinta. Es decir, no es otra foto de algo oscuro, si no que es un reflejo de luz distintivo de una superficie liquida. A su vez, hay que tener en cuenta la afortunada alineación de la luz sobre Titán y la sonda, haciendo posible esta imagen. Así que… ya se sabia, pero esto lo confirma nuevamente, y seguramente, la luz reflejada del lago podrá mejorar el entendimiento de su composición. Espero que algún día logremos mandar una sonda capaz de explorar Titán con mayor detalle, quizás usando algún tipo de dirigible capaz de usar los gases atmosféricos para propulsarse. Lamentablemente, el diseño de tales naves y el tiempo de viaje hace que la espera sea insoportablemente larga.

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