El hallazgo de la NASA

diciembre 3, 2010

A menos que vivan con tapones en los oídos, probablemente ya están enterados de esta noticia. Cuando la NASA anunció que iba a estar dando una conferencia de prensa para dar un anuncio importante que tendría un fuerte impacto en la astrobiología, todo el mundo empezó a especular respecto de cual podría ser la noticia. ¿Habían descubierto vida en Marte, o en algunas de las lunas de Saturno? Quizás finalmente iban a revelar los cuerpos de los aliens que capturaron en Rosswell… La verdadera noticia es muy interesante e importante, aunque frente a esas especulaciones, parece algo menos de lo que se esperaba.

Ahora, dado lo aparentemente complicado del tema en cuestión, algunos diarios como La Nación han recurrido a una explicación sin contexto y sin un solo diagrama. Esto sigue la linea de pensamiento que, como los temas científicos son complicados, mejor tratarlos brevemente y sin muchas explicaciones difíciles. Me pregunto por que aplican el método opuesto al que usan los centros de enseñanza, pero bueno… estamos para otra cosa hoy.

¿Que anunció la NASA?

Breve introducción: Durante los 80’s y 90’s se descubrieron organismos capaces de sobrevivir sin mucho problema en lugares con condiciones claramente adversas y difíciles para la vida. Debido a esto se ganaron el nombre de extremófilos, amantes de condiciones extremas. Su existencia ha sido de gran importancia en el campo de astrobiología, ya que en otros mundos, generalmente encontramos condiciones extremas, parecidas al infierno donde viven los extremófilos. En este marco, la NASA anunció un hallazgo que abre una puerta a vida con características que, si bien se consideraban posibles, aun no teníamos un caso concreto y real que demostrara su existencia. Se trata de una bacteria descubierta en Lake Mono (¿que gracioso, no?) en California. La misma esta adaptada a vivir en las condiciones extremas del lago: pH 10 (alcalino) y una alta concentración de arsénico. No es el único organismo que vive ahí, hay también algas y camarones, algo que la vasta mayoría de artículos ha elegido omitir. En fin, se hizo un experimento con la bacteria en el cual se variaban las concentraciones de arsénico y fósforo, tanto en forma independiente como simultanea. ¿Cual es la relevancia del fósforo? Miren esto:

El Arsénico se encuentra debajo del Fósforo. Esto significa que comparten algunas características químicas (la valencia atómica). El arsénico puede ser letal justamente porque al ser parecido al fósforo, puede entrar en nuestro organismo y reemplazarlo, pero no llega a ser un reemplazo perfecto, lo cual crea problemas que privan a las células de energía. Algo así como reemplazar la correa del motor de un auto con una cadena. Que encaje no garantiza que funcione.

Sin embargo, hay una excepción a toda regla, y esta familia de bacterias es la excepción a esta. Variando las concentraciones de los dos elementos, determinaron que no solo la bacteria podía sobrevivir en un entorno totalmente libre de fósforo, usando el arsénico como reemplazo efectivo, si no que una de las cosas reemplazadas por el es uno de los componentes del ADN. ¿Cual?


Si, la unión entre los escaloncitos. Pero eso no es todo. Al arsénico también podía ser usado para reemplazar al fósforo en los aminoácidos que codifican las proteínas que usa luego el cuerpo.

Traducción

– Se trata del primer caso documentado de un organismo vivo que usa carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno, azufre y arsénico (C, H, N, O, S, A) para su ADN en vez del tradicional carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno, azufre y fósforo (C, H, N, O, S, P) usado por todo lo demás que sabemos existe.

– Implica que otros reemplazos serían posibles.

– Significa que puede haber vida donde no hay fósforo.

– Por lo tanto aumenta la cantidad de lugares donde podemos llegar a pensar que existe vida.

– La vida parece estar bastante más comprometida con su objetivo de “no morir” de lo que antes se pensaba. Es otro ejemplo de adaptación extrema.

– Todavía no se sabe el mecanismo de la adaptación en si. El “¿Cómo lo logran?”.


Eso es un resumen de lo que hay que saber respecto de esta noticia. Ahora, la infaltable foto de los sujetos:

C) Con Arsenico. D) Con Fósforo

Si, son más grandes los primeros, al parecer porque se llenan con mayor cantidad de fluido por algún motivo. Como es de esperar, esto se va a seguir estudiando, probablemente durante muchos, muchos años. ¡Vaya uno a saber que más se podrá aprender de esto!

 

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